Las aves frugívoras ajustan su dieta para alcanzar sus objetivos nutricionales

En nuestra publicación más reciente, el Dr. Pedro Blendinger, profesor de la Universidad Nacional de Tucumán, Argentina, analiza su artículo: “Equilibrio de nutrientes y efectividad en la adquisición de energía: ¿las aves ajustan la dieta de frutas para lograr los objetivos de consumo?“.

Una versión en inglés de esta entrada de blog está disponible aquí.

Acerca del artículo

Este es un trabajo inspirado en la colaboración transversal entre colegas con los que compartimos un interés en común en las interacciones entre plantas y animales. Hace casi una década, nos organizamos en el “Club de Mutualismos”, un espacio distendido de discusión e intercambio de ideas. Una de estas ideas germinó, fue creciendo al tiempo que sorteaba diversos encuentros y desencuentros, y terminó en nuestro reciente artículo.

Mariana Valoy y Mariano Ordano, dos de los coautores, tomando datos en la selva montana.

Las aves frugívoras, al igual que muchos animales, no deambulan por su territorio consumiendo alimentos al azar, sino que eligen qué y cuántos frutos consumir dentro de las posibilidades que les provee el entorno en el que habitan. Pero, ¿cuáles son las reglas que rigen este comportamiento? ¿por las aves qué consumen una combinación de diferentes frutos en diferentes momentos? Luego de décadas de estudio, los investigadores hallaron que responder estas preguntas es más complejo de lo que parece, dada la multiplicidad de factores involucrados. Las hipótesis de regulación de la dieta intentan responder, en parte, a estas preguntas, y hay dos hipótesis que nos resultaron particularmente atractivas para lograrlo. Estas son la “maximización de energía”, que propone que las aves consumen los frutos de tal manera que les permitan maximizar la ganancia de energía, y el “balance de nutrientes”, que propone que los animales mezclan alimentos nutricionalmente complementarios para equilibrar la adquisición de múltiples nutrientes.

Imagen de la selva montana en los Andes subtropicales.

Nos propusimos investigar si la dieta de las aves frugívoras se puede explicar por alguna de estas hipótesis. Hicimos nuestro estudio en los bosques andinos subtropicales (Yungas Australes), en el noroeste de Argentina. Es una ecorregión diversa, que alberga un rico elenco de especies de aves frugívoras y de frutos con pulpa carnosa que integran su dieta. Específicamente, investigamos si la dieta de las especies de aves se acerca a un óptimo nutricional de equilibrio de macronutrientes (es decir, carbohidratos, lípidos y proteínas) y cuál es la efectividad de las aves para adquirir energía de su dieta. Estos dos diagnósticos iniciales nos permitieron evaluar si las aves ajustan su dieta para lograr los objetivos nutricionales y de consumo de energía propuestos por ambas hipótesis.

Encontramos que la mayoría de las especies de aves tendieron a un equilibrio óptimo de macronutrientes, es decir que la estrategia más común entre las aves frugívoras en los bosques andinos subtropicales es la regulación del consumo de nutrientes en la dieta y no un consumo que maximiza la obtención de energía. Para lograrlo, seleccionaron tanto la especie de fruto que comieron como la cantidad ingerida de cada uno, de tal manera que les permitió regular su ingesta de macronutrientes. Análisis complementarios mostraron que las aves usarían mecanismos reguladores que favorecen la ingesta de carbohidratos y minimizan la ingesta de proteínas durante el consumo de frutos. Esto último resalta que las aves pueden seleccionar frutos para satisfacer demandas fisiológicas particulares, sin que ello impida que su dieta se mantenga cerca del óptimo nutricional.

Nuestro estudio permite comprender cuáles son los impulsores de las estrategias de alimentación utilizadas por los frugívoros para satisfacer sus necesidades ecofisiológicas. Si escalamos nuestros resultados desde los individuos al funcionamiento de las comunidades, el predominio de una estrategia basada en el balance de macronutrientes podría explicar por qué encontramos en las comunidades una mezcla de especies de frutos que difieren en su contenido nutricional.

Acerca de la investigación

Para alcanzar nuestros objetivos de investigación, tuvimos que combinar numerosos datos de campo y de laboratorio que teníamos de proyectos previos: registros de consumo de especies de frutos por especies de aves en diferentes localidades, mediciones de la abundancia de frutos disponibles y del contenido químico nutricional de los diferentes frutos. Teníamos que completar un importante dato que nos faltaba, cuántos frutos de cada especie come cada ave en una secuencia de alimentación. Para ello, complementamos datos propios con datos publicados sobre el comportamiento de forrajeo de aves frugívoras de todo el mundo, con lo cual calculamos una ecuación para estimar los datos faltantes.

El Zorzal Pizarroso Andino (Turdus nigriceps), una de las especies frugívoras que estudiamos
(crédito: Michael Blendinger)

Tuvimos que sortear dos dificultades propias de los estudios de campo, dificultades que explican la escasez de estudios previos sobre la regulación de la dieta en pequeños frugívoros silvestres. Por un lado, los modelos de balance de nutrientes y maximización de energía fueron diseñados para entender el comportamiento de individuos, o sea que requerían conocer la dieta de un ave individual. Sin embargo, cuando estudiamos aves en bosques de montaña es casi imposible conocer qué come un mismo individuo a lo largo del tiempo, ya que una vez que las encontramos solo las podemos observar durante un breve período de tiempo antes de perderlas de vista. Para solucionar este inconveniente, combinamos los registros de consumo de frutos de diferentes individuos en un sitio, lo que muestra la tendencia central en la dieta de los individuos de una población. Por otro lado, no existe información sobre cuál es una mezcla óptima de macronutrientes para un ave silvestre. Como reemplazo de este dato, calculamos el porcentaje medio de mezclas de macronutrientes en marcas de pellets comerciales usadas para mantener aves en cautiverio.

Este estudio explora por primera vez diferentes estrategias de regulación de la dieta en aves silvestres frugívoras y apoya el argumento de que el balance de nutrientes es útil para explicar la selección de frutos por las aves frugívoras. ¿Qué ocurre cuándo las aves no pueden balancear su dieta? Los frugívoros podrían sufrir limitaciones alimentarias que pueden afectar su condición física, su estado sanitario y su éxito reproductivo. Las transformaciones de hábitat por deforestación y la invasión de especies de plantas exóticas son dos mecanismos que pueden conducir a esa situación. El paso siguiente es estudiar cómo pueden afectar estos disturbios a la dieta y la salud de las aves frugívoras.

Sobre el autor

Soy un apasionado por la naturaleza, con la fortuna de poder llevar esa pasión al trabajo cotidiano. Combino mis intereses en ornitología y en ecología en el estudio de interacciones mutualistas como la frugivoría y dispersión de semillas.

Pedro Blendinger

Realicé mi formación en el sistema público de educación universitaria de Argentina, y mi carrera profesional en el CONICET, el principal organismo público dedicado a la promoción de la ciencia en el país. Actualmente, soy investigador en dicho organismo y profesor de la Universidad Nacional de Tucumán.

Considero que las interacciones mutualistas entre plantas y animales son fundamentales para mantener el funcionamiento de los ecosistemas. Proveen además servicios ecosistémicos que influyen directa e indirectamente en el bienestar humano. Sin embargo, estas funciones y servicios usualmente no son apreciados fuera de los que trabajan en el tema, por lo que es clave divulgar su importancia.

¿Te gustó la entrada del blog? ¡Lea la investigación aquí!

One thought on “Las aves frugívoras ajustan su dieta para alcanzar sus objetivos nutricionales

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s